martes, 17 de febrero de 2009

Challenges in Latin America: Russians in Caracas, Misrule in Managua

November 26, 2008

by Ray Walser

When Russian President Dmitri Medvedev arrived in Caracas on November 26, Venezuelan President Hugo Chávez rolled out the "red" carpet. Hardly by coincidence, a Russian flotilla whose flagship is a nuclear-powered battle cruiser--the aptly named Peter the Great--also arrived in Venezuelan waters for a 21st-century display of gunboat diplomacy.

"How we have missed the Soviet Union," recently remarked Chávez, prompting speculation as to whether Chávez is genuinely nostalgic for the return of Joseph Stalin, purges, Gulags, and the Iron Curtain.[1] His remark recalled then-President Vladimir Putin's famous 2005 assertion that the collapse of the Soviet Union was "the greatest geopolitical tragedy of the [20th century]."

What Chávez most likely means is that he misses the presence of a strong rival able to balance and contest U.S. influence and power around the globe. The Soviet Union offered support and security to its clients around the globe, support Chávez would certainly find advantageous. And finally, for an egocentric leader like Chávez, there is nostalgia for the drama and tension of the Cold War era.

A Strategic Alliance between Russia and Venezuela?

In July 2008, when Chávez visited Russia to meet with President Medvedev and Prime Minister Putin, he spoke glowingly of a "strategic alliance" to "free him from Yankee imperialism." Chávez has since made strides toward such an alliance and these meetings with President Medvedev will help seal the deal.

The centerpiece of this nascent Russian-Venezuelan relationship are several arms contracts estimated to exceed $4.5 billion. From AK-47s--the ubiquitous weapon of choice for insurgents and terrorists--to advanced fighter aircraft and tanks to attack helicopters and submarines, Russian arms makers have found an eager client in Chávez's Venezuela. These weapons, Chávez argues, are needed to defend Venezuela against U.S. aggression and "hegemony." Yet, how these conventional weapons would deter the U.S. if it were to become entangled in a major imbroglio with Venezuela is highly debatable. Such weapons do, however, allow an extension of political influence in South America while feeding Lt. Col. Chávez's appetite for military toys and a militarized society. The weapons also pose a graver threat to next-door neighbor Colombia, a strong democracy and America's staunchest friend in the region.

Yet the Russia-Venezuela relationship is founded on more than just arms contracts. Non-competitive in a global, high-tech economy and dependent on oil-exports, both nations seek to exploit energy and mineral resources to advance the ends of state power. Despite the current slide in world oil prices, both Chávez and Medvedev recognize that scarce oil and energy resources still are keys to the future power and influence.

Over the course of Medvedev's visit, the Russians and Venezuelans will likely seal a deal creating a $4 billion development bank to finance a variety of manufacturing and mining projects. A consortium of five Russian oil companies is partnering with Venezuela's nationalized oil company, PdVSA, to develop the rich reserves of the Orinoco basin. Venezuela is also turning to Russia's GAZPROM to develop and exploit its substantial reserves of natural gas and potentially form a gas cartel. The final piece of the energy picture is Russia's apparent readiness to lend Chávez a hand in developing nuclear power-generating capability in Venezuela. Aiding Chávez in developing nuclear power-generating capability is both dangerous and unnecessary, as Venezuela has abundant energy resources (such as natural gas) to generate electricity and is lacking technological base and expertise to have a viable nuclear program. If Venezuela, however, is planning to launch a military nuclear program aimed at obtaining a nuclear weapon, this changes the geopolitical equation, as it may trigger a nuclear arms race in Latin America, just like the Iranian nuclear weapon program may do in the Middle East.

Unlike the U.S., where some politicians sometimes treat private oil companies as "malefactors of great wealth," Russia and Venezuela--with their more mercantilist views of the international economy--regard state-run or dominated enterprises as essential foundations for national power and political rule. Consequently, Chávez's desire to strengthen ties with Russia is a clear attempt to advance a "post-American" or "pluri-polar world."

Ironically, Medvedev's visit occurs at a moment when the severe decline of oil prices is beginning to place a strain on Chávez's capacity to deliver social programs and expansive foreign assistance or to continue to nationalizing and expanding state control over Venezuela's economy. State and legislative elections on November 23 gave five governorships in populous, economically important states and in the capital district of Caracas to the opposition, further dampening Chávez's aura of political invincibility.

Misrule in Managua

On November 9, municipal elections in Nicaragua produced a showdown between genuine democrats and the political machine run by President Daniel Ortega. Since winning the presidency with 37 percent of the vote in 2006, the Sandinista leader has worked overtime to consolidate power and stifle domestic opposition. Former supporters and non-governmental organization that had the temerity to call Ortega what he is--a petty tyrant bent on maximizing power and punishing rivals--have borne the brunt of his wrath.

Ortega has poked the U.S. in the eye by aligning with Hugo Chávez, endorsing Iran's right to pursue a nuclear program, and giving sanctuary to guerrillas from Colombia's narco-insurgency. In September, Ortega was the second and only national leader after Russia to recognize the fictitious independence of South Ossetia and Abkhazia--in violation of the international law--declared after Russia's invasion of Georgia in August.

The November municipal elections occurred without transparency, and the results run contrary to known voter preferences in Nicaragua. When the Catholic Church and the nation's business leaders joined with the losers to challenge the results, Ortega loosed his thuggish followers on the opposition in the streets of Managua.

Most recently, Ortega issued a presidential decree terminating discussions and backing the decisions of the partisan electoral tribunal to award 105 of 146 mayoral posts to the Sandinistas, including control of Managua. Ortega declared any compromise with the opposition, which has a majority in the legislature, to be unconstitutional. Such a statement is rather ironic, coming from a leader skilled in the manipulation of constitutional and electoral procedure, skills he has used to resurrect his political fortune and to convert a fledgling democracy into an Ortega fiefdom.

Given these recent post-election development, is it clear that the gloves are off and Nicaragua is set for a bruising, polarizing fight between Ortega's loyalists--the manipulated masses whose desperation makes them vulnerable to populist propaganda--and opponents of Sandinista misrule. This struggle will only further impoverish Nicaragua while frightening away foreign investment. The U.S. decision on November 25 to suspend approximately $60 million in grants programmed under the Millennium Challenge Corporation demonstrates that the U.S. will not stand by while an electoral mugging takes place.

Trouble Ahead!

As 2008 comes to a close, the above-documented developments in Latin America are raising anxiety levels in the U.S. Therefore, the following steps should be taken:

The Obama Administration should support active international engagement to press for a transparent, internationally monitored solution to the political impasse in Nicaragua. It should use all available levers of influence, including continued suspension of the MCC account to press a fair outcome.
The Obama Administration should hold early consultations with regional friends to review military and security challenges in Central and South America and to explore ways to support democratic parties in Venezuela and Nicaragua who are holding out for real democracy.
The Obama Administration also needs to develop a realistic, bipartisan strategy to revitalize U.S. leadership in the Americas.
Largely pushed aside in the campaign and debates between candidates, Latin America is looming larger on Washington's radar scope. An inability to defend real democracy and aid embattled opponents of authoritarian populism in the Americas will invite global rivals to sink their roots even deeper into the Americas.

Ray Walser, Ph.D., is Senior Policy Analyst for Latin America in the Douglas and Sarah Allison Center for Foreign Policy Studies, a division of the Kathryn and Shelby Cullom Davis Institute for International Studies, at The Heritage Foundation.

viernes, 13 de febrero de 2009

La absolución del Gordo

Guillermo Cortés Domínguez*
END - 18:26 - 10/02/2009

¿Cómo fueron los detalles ultrasecretos del infamante arreglo para absolver a Arnoldo Alemán? ¿Quiénes participaron? Me muero de las ganas de saberlo, igual que ustedes. Somos curiosos por naturaleza y lo seguiremos siendo sobre todo ante hechos grotescos y brutalmente anonadantes como éste, en que la justicia y su principal institución quedan en vergonzoso entredicho, en una bancarrota moral difícil de remontar. ¿En manos de qué tipo de seres desnaturalizados estamos que son capaces de semejante ultraje a la Nación y de exponerse así, tan al desnudo, en su descomposición, ante toda la sociedad?
--Tenemos que lograr el control de la Asamblea a toda costa.

--Ya lo intentamos todo: riales, cargos, viajes, amenazas, embajadas, todo lo que tenemos, pero el Gordo no cede, está obsesionado con su caso.
--Entonces dale lo que quiere.
--Ideay, ¿qué te pasa Daniel, ¡cómo lo vamos a soltar!?
--No discutamos Payo, ya hablamos con la Rosario y Lenín, y todo está decidido, no podemos seguir perdiendo el tiempo.

Pensará lo que quiera la gente testiga del oprobio, podrá concebir éste u otros diálogos, unos conservadores, otros creativos y reveladores, pero en el fondo no se equivocarán. Conjeturarán sin tener que fantasear porque será sobre la base irrebatible de un hecho consumado, un hecho inaudito: Arnoldo Alemán fue absuelto de todos los cargos y ahora tranquilo está con sus ochenta millones de dólares robados y su sobreseimiento definitivo lujosamente enmarcado y colgando de la pared frente a su larga y ancha cama matrimonial desde la que, complacido, lo contempla antes de dormir y al despertar.

--Mirá Daniel, pero yo no me voy a dar color firmando esa mierda.

--Pues no firmés, ¡pero que salga ya! ese maldito sobreseimiento definitivo.

--Con todo respeto te advierto que ninguno de nosotros va a firmar.

--¿Y para qué te puse ahí entonces? Te recuerdo que ustedes son magistrados rojinegros.

--Sí, Comandante, pero todo tiene un límite.

--Entonces que firmen sólo ellos.
--Pero les va a faltar un magistrado.
--Pues arreglalo, inventate algo Payo, que vos sos bueno en eso.

Lo arreglarán, les ordenaron, y así lo hicieron: como por arte de magia en un dos por tres encontraron la solución en una complicidad permisiva vergonzante. En la llamada Corte Suprema de Justicia no se mueve un dedo sin los magistrados del Presidente Ortega, así que éstos tuvieron que “inventar” las condiciones para que, por su lado, los altísimos jurisconsultos del ex presidente Arnoldo Alemán pudieran cumplir con los procedimientos dizque legales, sin que nadie se les opusiera. Le dan la razón a Gabriel García Márquez en el sentido de que “la realidad es más fantástica que la imaginación”.

Y con sumo ahínco y febril diligencia montaron el circo. Una magistrada del Frente Sandinista se ausentó del país y muy solícitamente la repusieron con otro magistrado, pero, ¡sorpresa!, no fue uno del Frente, como correspondería, sino del PLC. ¡Qué generoso el FSLN! Cede no sólo un lugar, sino un voto, y ¡vaya qué voto! Ya no importaba que no votaran los otros honestísimos jurisconsultos, ya no importaba que votaran en contra los demás preclaros e íntegros tribunos judiciales. Ya estaban aseguradas las cuatro bolas blancas del premio mayor para sacarse el gordo o para sacar al Gordo. Crearon todas las condiciones, conveniencias y facilidades, y luego, con cinismo e hipocresía mal disimulada, pusieron cara de ¡yo no fui! --¡Fueron ellos!
La deprimente imagen destrozada de la justicia es digna de ser eternizada en una obra de arte pintada por Armando Morales, Róger Pérez de la Rocha, Alejandro Aróstegui o Bernard Dreyfus. Hasta Salvador Dalí se hubiera impresionado ante ese cuadro contradictorio y surrealista. La pintarían como una imagen de la doble moral, de la impudencia y el doblez; el engaño y el ultraje al pueblo desde la investidura imperativa del birrete y el mandil. La marrullería, la artimaña y la trampa, escondidos bajo un manoseado ropaje casi sacramental.

Mientras “limpiaban” al Gordo, la justicia era la viva imagen del agobio, cabizbaja, hundida en el sillón judicial, queriendo se la tragara la tierra para ocultar la terrible vergüenza, la artera traición. Como para una película con Marlon Brando como actor estelar, escribieron un excelente voto razonado y la Corte pagó para que lo publicaran los diarios, en el que no exculpan a Arnoldo Alemán, ¡al contrario!, lo hunden mil veces en los infiernos incandescentes con sesudos, certeros e implacables razonamientos, con argumentos jurídicos demoledores y rotundos, sin dejarle pasar ni una coma a sus embusteros leguleyos defensores, cobrándole todos sus pecados.

Por un momento pensé que irían a fondo y que, llenos de dignidad, anteponiendo cargos y conveniencias, se erguirían por encima de la corrupción y la decadencia moral que privan en las clase política, para denunciar el perverso contubernio de sus dirigentes partidarios-gubernamentales, pero no, ¡qué va!, no pasaron de las huecas palabras desaprobatorias de la sentencia, porque, de haber sido en verdad consecuentes con sus propios e irrebatibles argumentos, habrían rechazado con todas las fuerzas de su alma esa perversa operación política ejecutada sin el menor rubor por la cúpula gobernante y la dirigencia del Partido Liberal Constitucionalista, que ha hundido en la miasma a la justicia. Vanas ilusiones te hacías, ¡pobre iluso!
No se opusieron a la desvergonzada maniobra, no desvelaron ante la sociedad la trama, la compra venta, el tráfico de influencias, la impostura. Procedieron igual que los diputados aliados del Frente que admitieron el fraude electoral, pero no se alejaron ni un centímetro del socio y de sus cargos, que al fin de cuentas es lo que cuenta para ellos. Justificarán de mil maneras su proceder, pero el hecho es que ahí están junto a los que cometieron el mayor atraco electoral de la historia contemporánea de Nicaragua.

Después vimos en televisión al circunspecto René Núñez y a otros políticos del Frente y del PLC haciendo malabarismos, desdibujados, colgados de la brocha, evadiendo, tartamudeando, queriendo explicar lo inexplicable. Angustiados, en desequilibrio, al borde de la caída, por cada pregunta de los periodistas, inseguros caminaron descalzos sobre las brasas o los clavos afilados de la cama de un fakir. No es la primera vez que me pregunto.

*Editor de la Revista Medios y Mensajes

lunes, 2 de febrero de 2009

El presidente de Nicaragua, Daniel Ortega, está muy mal de salud (El Tiempo, Espana)

27 Enero de 2009 por Sala de Prensa - 7:54 am

“Ortega tiene una enfermedad sanguínea en su corazón que no le permite tener más de una hora de sol al día, por eso todas sus actividades son de noche”, afirmó Ernesto Cardenal, distanciado políticamente de Ortega.
En el encuentro, los delegados de la SIP se interesaron por la condena en agosto pasado contra Cardenal, acusado de injuriar a un empresario alemán, por la que la Justicia ha congelado sus cuentas bancarias.
Cardenal criticó por igual a Ortega y a la primera dama Rosario Murillo, que coordina los Consejos del Poder Ciudadano (CPC), considerados por la oposición como la re-edición de los Comités de Defensa Sandinista (CDS), que durante los años 80 fueron los “ojos y oídos de la revolución”.
Ella es “la que realmente manda en el país”, dijo.
Murillo es además la coordinadora del Consejo de Comunicación y Ciudadanía y del Consejo Nacional de Planificación Económica y Social (Conpes), un órgano de consulta de políticas públicas de rango constitucional, y ejerce el 50 por ciento del poder en Nicaragua, delegado por Ortega.
Es también quien dirige la política de información, diseña la publicidad estatal y la agenda oficial de todas las instituciones públicas.
Cardenal, que achaca a Murillo la condena que le dictaron el año pasado, dijo que la primera dama “no es estadista, ni política, es loca nada más, y mala”.
Ni Ortega ni Murillo tienen “la costumbre de corregir sus errores” y, además, “hay una demencia” en ambos.
“Ninguno de los dos está en su sano juicio”, enfatizó el también dos veces nominado al Premio Nobel de Literatura (2005 y 2007).
El poeta, autor de “Epigramas” y “Oración por Marilyn Monroe”, también criticó la alianza de Ortega con el cardenal Miguel Obando y Bravo, de quien dijo se “apropió” de una universidad de corte católica y tiene “hijos con una concubina”.
El poeta Cardenal participó en la lucha contra la dictadura de Anastasio Somoza desde muy joven y fue militante hasta 1995 del Frente Sandinista de Liberación Nacional (FSLN), actualmente en el poder.
La delegación de la SIP, encabezada por su presidente, Enrique Santos Calderón, del diario EL TIEMPO, de Bogotá (Colombia), inició este lunes consultas en Nicaragua con representantes de medios de comunicación, partidos políticos y autoridades judiciales sobre el estado de la libertad de prensa y expresión en este país.
La visita de la delegación de la SIP a Nicaragua se lleva a cabo en cumplimiento de la decisión acordada en la Asamblea General de la organización, que en octubre pasado resolvió en Madrid (España) auscultar “in situ” denuncias recibidas en materia de libertad de prensa en el país.
Entre los miembros de la misión internacional a Nicaragua figuran además de Santos Calderón, Gonzalo Marroquín, del diario Prensa Libre (Guatemala); Robert Rivard, del San Antonio Express-News (Estados Unidos), y Jorge Canahuati, director de La Prensa (Honduras).
También forman parte del grupo José Roberto Dutriz, director de La Prensa Gráfica (El Salvador); Ed McCullough, de la agencia Associated Press (Estados Unidos); Julio E. Muñoz, director ejecutivo de la SIP, y Ricardo Trotti, director de Libertad de Prensa de la SIP, con sede en Miami.
-El Tiempo / EFE / AFP

Ernesto Cardenal asegura que Daniel Ortega está "mal de salud" (AFP)

martes, 27 de enero, 14.18

El presidente nicaragüense, Daniel Ortega, está "muy mal de salud" y depende mucho de su esposa Rosario Murillo para gobernar, aseguró el lunes el sacerdote y poeta Ernesto Cardenal en un encuentro con una misión de la Sociedad Interamericana de Prensa (SIP), al que asistieron periodistas de AFP. Seguir leyendo el arículo

"Ortega está muy mal de salud, tiene una enfermedad sanguínea del corazón que no le permite tener más de una hora de sol al día, por eso todas sus actividades son de noche (...) hasta los desfiles militares", afirmó Cardenal a la delegación de la SIP, que lo visitó en su residencia en Managua.

Cardenal, de 84 años, habló de la supuesta enfermedad del gobernante sandinista en su encuentro con el presidente de la SIP, Enrique Santos, y uno de los integrantes de su delegación, Robert Rivard, del San Antonio Express-News (Estados Unidos), efectuado en presencia de algunos periodistas, entre ellos los de AFP.

La salud de Ortega salió a flote en la conversación de una hora, en la que Cardenal habló de diversos tópicos con los delegados de la SIP, que visitan Managua para evaluar la situación de la libertad de prensa en Nicaragua.

El sacerdote católico dijo que Murillo tiene "mucho poder sobre él (Ortega)", quien "depende en todo" de la primera dama.

El poeta atribuyó responsabilidad a Murillo por las supuestas discrepancias entre Ortega con su hermano, el ex jefe del ejército sandinista, el general retirado Humberto Ortega.

Cardenal, quien apoyó la revolución sandinista que tomó el poder en 1979 y fue ministro de Cultura del primer gobierno de Ortega, se convirtió en los últimos años en fuerte crítico del presidente.

La SIP visitó al poeta Cardenal para conocer su situación legal, tras la cuestionada sentencia que un juez le impuso el año pasado por injurias y calumnias contra un ciudadano alemán, en un juicio del que había sido absuelto años atrás.

"No estoy preso por mi edad", pero tienen "mis cuentas congeladas", se quejó el religioso, quien hacia el final del encuentro mostró a los delegados de la SIP fotografías de amigos guerrilleros muertos durante la lucha contra a dictadura de Anastasio Somoza en los años 70.

Nicaragua Strongmen's Pact Under Strain (REVISTA TIME)

By TIM ROGERS / MANAGUA Tuesday, Jan. 27, 2009

A decade after opening to harsh reviews in Managua, "El Pacto" — the tragicomedy that has defined Nicaraguan politics and disappointed audiences since 1999 — finally appears to be approaching its denouement. But, following a recent plot twist that saw one of Nicaragua's most notorious crooks freed from prison, many fear the worst act of this Nicaraguan novela is being saved for last.

"El Pacto" refers to the power-sharing agreement between Arnoldo Aleman and Daniel Ortega, rival political bosses ostensibly from opposite ends of the political spectrum, that has allocated government institutions as partisan booty and manipulated Nicaragua's weak democracy. For example, the pacto changed the electoral law to allow Sandinista leader Ortega to return to the presidency in 2006 with only 38% of the vote, then helped him to consolidate his power by eliminating third-party opposition and cracking down on political enemies using politically appointed judges.

Although the pact was forged between the two strongmen as equal partners in 1999, subsequent events — most importantly, Aleman's corruption trial and conviction in 2003 — relegated the so-called "fat man" to de facto junior-partner status. With Ortega well entrenched in the presidency and Aleman quite literally put out to pasture under house arrest at his sprawling hacienda estate, it had lately begun to appear that the Sandinista leader had, in fact, outwitted his partner, and that their pact was becoming irrelevant.

Aleman's increasingly frustrated Liberal Constitutional Party began to rebel against El Pacto's status quo at the end of 2008, by protesting the Sandinistas' alleged theft of the Nov. 9 municipal elections. Aleman supporters staged street protests against the Ortega government and paralyzed the National Assembly to prevent passage of several of the President's bills.

Repairs to the fraying pact began on Jan. 16, when the Supreme Court absolved former President Aleman of all crimes, wiping out his 20-year sentence for money laundering. In exchange for his freedom, Aleman returned the favor by essentially forgiving the Sandinistas last November's electoral theft by providing the congressional votes needed to give Ortega control over the National Assembly, which had been considered the "last democratic holdout."

By the end of the day, Aleman was free, Ortega was in control of all four branches of government, and El Pacto was retored. For their next act, the duo plan to rewrit eNicaragua's bruised Constitution to create a hybrid semi-parliamentary system headed by President Ortega and Prime Minister Aleman. "This is the final act of the pacto," said former Attorney General Alberto Novoa, whose efforts to put Aleman behind bars for corruption were foiled by El Pacto.

Analysts say the proposed semi-parliamentary model, for which Ortega and his minions have been lobbying in recent months, would suite both men's leadership style. President Ortega, who's as nocturnal as an opossum but less charismatic, would no longer have to feel guilty about not getting out of bed in the morning to administer the country's daily affairs. Ortega's main interest in the presidency has always been the international stage, where he feels he still has enough credibility to inhabit the part of erstwhile revolutionary icon. Aleman, meanwhile, has no international credibility and limited travel possibilities due to ongoing international corruption investigations and a revoked U.S. travel visa. But he loves to micromanage the day's events.

By sharing the duties of governance, Ortega could travel to South Ossetia to rail against U.S. capitalism, while Aleman stays back at home to tend to the state farm — an arrangement comfortable for both men. (See pictures of the Russians in Ossetia.)

For most Nicaraguans, however, the possibility of an Ortega-Aleman tag-team rule would be the worst of both worlds — a "bipartisan dictatorship" run by two of the least popular figures from the country's history. "This is a reproduction of a corrupt model based on cronyism and privileges that will forever impede the economic, political and social development of Nicaragua," said the civil society group, Citizens' Union for Democracy.

Aleman, however, already appears to be testing the limits of his newfound freedom. He now says he won't support Ortega's constitutional reforms, and instead will consider running for President in 2011 — which wasn't part of the deal. The Ortega government quickly responded by threatening Aleman with new corruption charges in the event he tugs too hard on his leash.

"Aleman is still Ortega's prisoner," said opposition lawmaker Victor Hugo Tinoco, of the recently banned Sandinista Renovation Movement — a minority party that fell victim to El Pacto's guillotine last year. "Aleman has to support the constitutional reforms. Corruption is the only way he can maintain political power."